Cómo Wyoming se convirtió en uno de los principales paraísos fiscales del mundo

El bar honky-tonk bajo luces de neón en la plaza del pueblo sirve Grand Teton Amber Ale y Yellowstone Lemonade. The Cowboy Coffee Co. ofrece chile bisonte y Five & Dime General Store vende sombreros Stetson y recuerdos hechos con balas. Hoy es considerada un verdadero paraíso fiscal.

Antilavadodedinero / Icij.org

En esta ciudad occidental amigable para los turistas, hogar de cuatro célebres arcos hechos con cuernos de alce, los abogados y planificadores inmobiliarios atraen a los clientes con algo mucho más exclusivo.

Se llama Cowboy Cocktail y, en los últimos años, el codiciado arreglo financiero ha atraído a un nuevo grupo de forasteros al estado menos poblado de Estados Unidos.

El cóctel y sus variaciones, que consisten en un fideicomiso de Wyoming y capas de empresas privadas con propiedad oculta, permiten que los ricos del mundo se muevan y gasten dinero en un secreto extraordinario, protegidos por algunas de las leyes de privacidad más estrictas del país y, en algunos casos, , sin siquiera la supervisión superficial realizada por los reguladores en otros estados.

Millonarios y multimillonarios de todo el mundo han tomado nota. En los últimos años, familias de India, Italia y Venezuela abandonaron los centros financieros internacionales por bufetes de abogados en las estaciones de esquí y pueblos mineros de Wyoming, lo que ayudó a convertir al estado en uno de los paraísos fiscales más importantes del mundo.

Los turistas disfrutan de las montañas en Wyoming
Los visitantes se detienen para fotografiar la vista de la montaña en el Parque Nacional Grand Teton a lo largo de una carretera en Wyoming. Imagen: Salwan Georges/The Washington Post

Una docena de clientes internacionales que crearon fideicomisos en Wyoming fueron identificados en Pandora Papers , un tesoro de más de 11,9 millones de registros obtenidos por el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación y compartidos con The Washington Post , que exponen el movimiento de la riqueza en todo el mundo. Los documentos ofrecen una mirada inusual al discreto sector financiero de Wyoming ya las personas que dependen de sus servicios.

Uno fue el multimillonario moscovita Igor Makarov, nombrado en virtud de una ley de 2017 que exige que el Departamento del Tesoro de EE. UU. incluya a los oligarcas y figuras políticas cercanas al gobierno ruso. La compañía de Makarov enfrentó preguntas en el pasado sobre transacciones controvertidas con el gigante del gas estatal de Rusia y sobre el posible tráfico de influencias que involucra a la hija de un congresista estadounidense.

La matriarca de la familia Baggio de Argentina, cuya empresa de bebidas fue acusada por funcionarios locales de arrojar desechos industriales y cuyo hijo está envuelto en una investigación por lavado de dinero, también trasladó la administración de su riqueza a Wyoming.

Lo mismo hizo el difunto Kalil Haché Malkún de la República Dominicana. El jugador de polo y oficial del ejército administraba las propiedades privadas del vilipendiado dictador dominicano Rafael Trujillo, quien ordenó la muerte de enemigos políticos y miles de haitianos.

Durante años, los expertos en antilavado de dinero y las fuerzas del orden han advertido a los legisladores federales y estatales que el dinero sospechoso estaba fluyendo hacia los paraísos fiscales de EE. UU., eludiendo a las autoridades fiscales, los acreedores y los investigadores criminales. En Wyoming, con el apoyo de los legisladores estatales, la industria avanzó, promoviendo un conjunto de arreglos financieros para clientes potenciales en todo el mundo.

En el centro de esos arreglos se encuentran los fideicomisos, acuerdos legales que permiten a las personas guardar dinero y otros activos para protegerse de los acreedores e incurrir en pocas o ninguna obligación fiscal para ellos o sus herederos. A cambio de estos beneficios, los propietarios de los fideicomisos nombran a un administrador independiente, generalmente un familiar, amigo o asesor financiero, para determinar cuándo y cómo se invierte y gasta el dinero.

Wyoming es uno de los pocos estados que permite a los clientes colocar una empresa privada, a menudo controlada por miembros de la familia, al mando de su fideicomiso, lo que garantiza el control total de los activos y una capa adicional de secreto financiero.

Algunas de las empresas no están reguladas, están exentas de exámenes periódicos y otros escrutinios estatales.

Los clientes también pueden establecer una segunda empresa dentro de sus fideicomisos para mantener los activos, como propiedades y cuentas bancarias, ocultando la riqueza detrás de otra capa corporativa.

Es como un regalo envuelto dentro de un regalo envuelto. Cuanta más envoltura ponga, más difícil será averiguar si ha habido elusión o evasión fiscal o incluso un delito financiero. Muy poca gente sabe lo que estás haciendo.— Allison Tait, experta en fideicomisos y patrimonio

Usando este enfoque, el Cóctel Vaquero, las personas ricas pueden mover dinero a los Estados Unidos e invertirlo y gastarlo con un nivel de anonimato que se encuentra en pocos paraísos fiscales.

“Wyoming se anuncia a sí mismo como el nuevo onshore-offshore: va a conseguir la clientela”, dijo Allison Tait, profesora de derecho de la Universidad de Richmond, experta en fideicomisos y patrimonio que ha estudiado los instrumentos financieros estratificados del estado, incluido el cóctel.

“Es como un regalo envuelto dentro de un regalo envuelto”, dijo. “Cuanto más envoltorio se pone, más difícil es averiguar si ha habido elusión o evasión de impuestos o incluso delitos financieros. Muy pocas personas saben lo que estás haciendo, básicamente”.

La familia Haché no respondió a las solicitudes de comentarios. A través de su abogado, Makarov dijo que la lista del Departamento del Tesoro fue copiada de una fuente pública y “ampliamente desacreditada”, que no tiene relación personal con el presidente ruso, Vladimir Putin, y que nunca ha sido acusado de ningún delito. El abogado dijo que el fideicomiso de Makarov en Wyoming se reveló correctamente.

Un representante de la familia Baggio se negó a comentar. La familia dijo anteriormente que informó sobre el fideicomiso de Wyoming a los funcionarios en Argentina.

No hay evidencia en los documentos de Pandora Papers de que los fideicomisos en Wyoming albergaron ganancias criminales.

En un mercado global competitivo, los incentivos financieros de Wyoming se han destacado. Una empresa fiduciaria a 8.700 millas de distancia en el centro de Singapur recomendó a Wyoming en su sitio web como un paraíso fiscal que “protegería completamente” los nombres y activos de los clientes. “Offshore Wyoming, EE. UU.”, señaló otra empresa, esta cerca del río Dnieper en la bulliciosa capital de Ucrania, Kiev.

Las compañías fiduciarias en Wyoming ahora administran al menos $31.5 mil millones en activos, según el estado.

Una y otra vez, los legisladores de Wyoming sugirieron que la industria traería empleos y otros beneficios económicos a un estado que durante mucho tiempo ha dependido de los impuestos especiales impuestos al carbón, el petróleo y otros recursos naturales.

“Es amigable para los negocios es el resultado final”, dijo el ex miembro republicano de la Cámara Bunky Loucks, quien pasó 10 años en la legislatura estatal. “Teníamos la esperanza… solo de estar a la vanguardia”.

Sin embargo, los ingresos fiscales esperados no se materializaron. La legislatura republicana rechazó los pedidos esporádicos de incluso un pequeño impuesto sobre las ganancias de las empresas que crean fideicomisos.

Foto del tren de carbón en Wyoming
Trenes cargados de carbón recorren Wyoming. Imagen: Salwan Georges/The Washington Post

El exlegislador republicano Michael Von Flatern, quien presionó sin éxito para gravar la industria, dijo que los legisladores no consideraron todas las posibles fuentes de dinero que podrían ingresar al estado.

“Nunca pensamos en los oligarcas o los amigos del dictador”, dijo.

“Cocina casera de Wyoming”

En 1977, los abogados y contadores de una compañía petrolera fuera del estado ayudaron a persuadir a Wyoming para que autorizara un arreglo financiero que no se encuentra en ningún otro lugar de Estados Unidos.

Los legisladores estatales aprobaron la formación de sociedades de responsabilidad limitada, que ahora se utilizan ampliamente en todo el país para ayudar a ocultar la identidad de los propietarios y proteger sus activos de los acreedores.

La misma ley había fallado dos veces en Alaska, pero los partidarios encontraron un hogar dispuesto en Wyoming, que evitó la bancarrota en la década de 1960 y en la década de 1970 dependía en gran medida de los ingresos fiscales generados por los combustibles fósiles.

“Somos una especie de capricho de lo que sucede con los precios de mercado en todo el mundo”, dijo Phil Roberts, profesor de historia en la Universidad de Wyoming. “Hubo un gran consenso en esos días de que tenemos que diversificar nuestra economía… [Los legisladores] probarían todos los ángulos”.

Durante las siguientes tres décadas, los legisladores modificaron la innovadora ley, incluidos cambios que facilitaron que los propietarios de las empresas ocultaran sus identidades. “Cocina casera de Wyoming”, los representantes de la industria, los legisladores y los asesores legislativos llamaron a los cambios.

Los legisladores también alentaron el crecimiento de la industria de fideicomisos, adoptando más de 100 cambios a las leyes de fideicomisos del estado para 2011. Casi al mismo tiempo, el cóctel vaquero y sus variaciones despegaron.

“No es el último cóctel de moda en la escena del club”, señaló en su sitio web un planificador de fideicomisos y bienes de Georgia. “Un cóctel vaquero es un enfoque doble para la protección de activos que puede ser lo mejor desde el pan rebanado”.

“¡ALAKAZAM! ¡Cóctel de vaquero definitivo!” escribieron dos abogados, uno de Wyoming y el otro de Tennessee, en una presentación sobre la nueva configuración para los planificadores de impuestos.

La adición de empresas fiduciarias privadas, un componente crítico del cóctel, fue particularmente atractiva para los clientes que buscaban niveles más altos de control y privacidad.

“Manténgalo en la familia”, publicó Frontier Administration Services en Jackson en su sitio web, que señaló que presta servicios a docenas de empresas fiduciarias privadas.

Lista de características clave del cóctel de vaquero de Wyoming
Ingredientes clave del ‘Cóctel de vaqueros’ de Wyoming Imagen: Salwan Georges/The Washington Post

Wyoming ofrece dos tipos de compañías fiduciarias privadas, ambas generalmente recomendadas para aquellos con activos fiduciarios de $100 millones o más. Uno se informa al estado; los reguladores con la División de Banca revisan las operaciones de la empresa. Los abogados dicen que la opción regulada puede ayudar a las familias a evitar facturas de impuestos inesperadas y otras consultas.

La otra opción es una empresa no regulada, permitida por la ley de Wyoming. Las empresas fiduciarias privadas no reguladas operan fuera de la supervisión del estado y brindan un grado aún mayor de secreto.

Wyoming tiene siete sociedades fiduciarias privadas reguladas. Los funcionarios dicen que no saben cuántas empresas no reguladas existen. Un comité de legisladores en 2018 estimó que los abogados estaban creando hasta 100 empresas no reguladas al año.

Las herramientas financieras encontraron un amplio apoyo entre los legisladores estatales, quienes durante casi dos décadas respaldaron casi 20 leyes para impulsar la industria, con pocos votos en contra, según muestran los registros estatales.

Wyoming se encuentra ahora entre las 10 jurisdicciones fiduciarias menos restrictivas y más amigables con el cliente del mundo, según un estudio realizado el año pasado por Adam Hofri-Winogradow, profesor de derecho y experto en fideicomisos de la Universidad Hebrea de Jerusalén. El estudio clasificó a Wyoming por encima de Dakota del Sur, un paraíso fiscal internacional que aparece en la investigación Pandora Papers publicada por The Post e ICIJ en octubre.

Wyoming, Dakota del Sur, Alaska, Delaware y Nevada fueron nombrados en octubre por el Parlamento Europeo como centros de «secreto financiero y corporativo».

Desde hace algún tiempo, Estados Unidos ha sido el eslabón débil en el régimen internacional contra el lavado de dinero.— Josh Rodolfo

Citando los Documentos de Pandora, el grupo instó a EE. UU. a vigilar mejor la industria y unirse a una coalición de más de 100 países que automáticamente comparten información sobre las transacciones financieras de los no ciudadanos.

“Desde hace algún tiempo, Estados Unidos ha sido el eslabón débil en el régimen internacional contra el lavado de dinero”, dijo Josh Rudolph, miembro del personal del Consejo de Seguridad Nacional en las administraciones de Obama y Trump. “El Parlamento Europeo tiene toda la razón: nosotros somos los habilitadores”.

La élite mundial busca Wyoming

Los registros de Pandora Papers, aunque no son completos, revelan una serie de transacciones de Wyoming, principalmente entre 2016 y 2019, así como las personas detrás de ellas. Algunos trasladaron la gestión de su riqueza desde paraísos fiscales tradicionales en Europa y el Caribe, capitalizando ingredientes clave del Cóctel Vaquero.

Makarov, el multimillonario ruso, se dirigió a Wyoming a fines de 2016, y estableció un fideicomiso en Wyoming y una compañía fiduciaria privada no regulada para administrarlo, según muestran los documentos de Pandora Papers. Makarov le dio un giro al cóctel: depositó en el fideicomiso tres empresas establecidas en las discretas Islas Vírgenes Británicas, incluida una que poseía un avión privado de 13 asientos.

“Como un cóctel Cowboy-On-The-Beach o algo así”, dijo Tait, el profesor de Virginia, sobre el arreglo.

Makarov y la compañía de petróleo y gas que fundó, Itera, enfrentaron el escrutinio en Europa y Estados Unidos. A principios de la década de 2000, los informes de los medios plantearon dudas sobre si la empresa había recibido indebidamente garantías de préstamos y otras ayudas de la empresa de gas controlada por el estado ruso, Gazprom. Poco después, la Agencia de Desarrollo y Comercio de EE. UU. suspendió una subvención de $868,000 a Itera.

En 2006, el FBI registró la oficina de Florida de Itera en relación con una investigación de tráfico de influencias que involucraba a un congresista estadounidense. En 2009, los medios italianos informaron que Makarov fue investigado por posibles vínculos con figuras de la mafia y que la investigación corría el riesgo de cerrarse debido a la falta de cooperación de las autoridades extranjeras.

Foto de perfil de Igor Makarov
El oligarca ruso Igor Makarov. Imagen: Thomas Frey/Picture Alliance vía Getty Images

En un informe no clasificado de 2018, el Departamento del Tesoro incluyó a Makarov en una lista de oligarcas rusos.

A través de su abogado, Makarov dijo que no tiene vínculos con el crimen organizado y calificó el informe de los medios italianos como “completamente falso”. La investigación de tráfico de influencias de Estados Unidos no resultó en arrestos o cargos contra Makarov o cualquier persona asociada con la compañía, dijo su abogado, Brian Wolf. Gazprom nunca proporcionó recursos o clientes a Itera y juntos operaron de acuerdo con la ley rusa, dijo Wolf.

Makarov estableció el fideicomiso en Wyoming con base en el asesoramiento profesional, dijo Wolf. “Se han realizado todas las divulgaciones requeridas y se han seguido las leyes de transparencia”, dijo.

Celia María Agueda Munilla, la matriarca de 83 años de la familia Baggio en Argentina, también estableció un fideicomiso supervisado por una empresa fiduciaria privada no regulada en Wyoming. El fideicomiso, establecido en 2018, tenía una empresa en las Islas Vírgenes Británicas con una cuenta de $7 millones en un banco en Miami, según muestra Pandora Papers.

Munilla y su difunto esposo fundaron RPB, uno de los mayores productores de vino y jugo de frutas en caja de Argentina. Munilla sigue siendo director de la empresa, según el sitio web de la empresa familiar.

Durante años, los informes de los medios, los funcionarios del gobierno y los residentes locales han acusado a la empresa de contaminar la tierra y las vías fluviales. La empresa acordó dejar de verter residuos en 2016, según un comunicado público de las autoridades locales.

El año pasado, las autoridades argentinas presentaron una denuncia penal contra una serie de empresarios, incluido uno de los hijos de Munilla, accionista mayoritario, acusándolos de quemar pastizales para obtener ganancias económicas. Los Documentos de Pandora no lo incluyen como beneficiario fiduciario del fideicomiso de Wyoming.

La Unidad de Inteligencia Financiera de Argentina intervino como querellante en el caso en curso, al que denominó “ expediente Baggio ”, por posible lavado de dinero.

Un representante de la familia dijo anteriormente que declaró el fideicomiso de Wyoming y sus activos a las autoridades fiscales de Argentina. Ni la familia ni su empresa respondieron a preguntas sobre la investigación criminal.

Una de las transacciones más recientes descritas en los Papeles de Pandora fue realizada por el difunto Haché , quien una vez se desempeñó como administrador de bienes del brutal dictador de la República Dominicana, Trujillo.

El régimen ordenó el asesinato de decenas de miles de haitianos, junto con tres hermanas prominentes que habían protestado contra Trujillo, según relatos históricos.

También se cree que el régimen secuestró a un estudiante graduado y profesor de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York antes de transportarlo a la República Dominicana en un caso descrito por el Departamento de Justicia de EE. UU. como un “asesinato político”.

Después del asesinato de Trujillo en 1961, su hijo Ramfis tomó el control del país y acorraló a los asesinos, la mayoría de los cuales fueron asesinados. Haché supuestamente presenció torturas en una notoria prisión dominicana, pero se negó a unirse y se desmayó, según dos relatos públicos, uno de una fundación que conmemora a los hombres que mataron a Trujillo y el otro de uno de los hijos de los hombres. Ramfis, que vivía en el exilio, fue condenado por asesinato.

Haché luego se describió a sí mismo como un hombre de negocios; los intereses familiares incluían una compañía de aceite y lubricantes, según muestran los registros. En 2019, Haché, su esposa y sus dos hijas establecieron un fideicomiso en Wyoming y una compañía fiduciaria privada no regulada para ser dueños de dos compañías de las Islas Vírgenes Británicas con cuentas bancarias en Miami, según muestran los registros de Pandora Papers.

Haché y su esposa murieron de Covid-19 el año pasado. Su familia se negó a comentar.

En una entrevista de 2013 con un periodista de República Dominicana, Haché defendió su conexión con el régimen de Trujillo. “¿Cómo podría ser desleal a una familia que me distinguió con todo su cariño?” él dijo.

Agregó que su lealtad era “a la persona que me distinguió, no a… la dictadura”.

Ayuntamiento de Jackson, Wyoming
Ayuntamiento de Jackson al anochecer. Imagen: Salwan Georges/The Washington Post

mantenido en la oscuridad

Los legisladores estatales actuales y anteriores dijeron que siempre tuvieron la intención de construir una industria limpia que protegiera la privacidad de los clientes de confianza.

“Hay países que quieren proteger a los delincuentes porque creen que es beneficioso económicamente que los malos financien su estado”, dijo el senador estatal Chris Rothfuss, líder de la minoría demócrata. “Nosotros no tenemos ese interés. Los arrojaremos debajo del autobús lo más rápido que podamos”.

Rothfuss, sin embargo, reconoció que los reguladores a menudo se mantienen en la oscuridad por las propias leyes de privacidad del estado, y dependen de consejos ocasionales o cuentas de medios para obtener información sobre clientes de la industria fiduciaria.

En octubre, los legisladores de EE. UU. pidieron la revisión más significativa de las regulaciones contra el lavado de dinero desde el 11 de septiembre. Si se aprueban, los cambios requerirían que los abogados y las compañías fiduciarias investiguen a sus clientes y fuentes de riqueza para garantizar que el dinero sospechoso no infrinja el sistema financiero de EE. UU.

Incluso con más transparencia, dijo Rothfuss, la división bancaria estatal no tiene suficiente personal para monitorear el cumplimiento de la industria. “No necesariamente tenemos los recursos para ser proactivos”, dijo Rothfuss.

La División de Banca tiene tres empleados que examinan las sociedades fiduciarias reguladas por el estado. “Probablemente tengamos un exceso de personal en esta área, pero anticipamos un crecimiento continuo en esta área y queremos asegurar los recursos adecuados”, dijo Albert Forkner, comisionado bancario del estado.

En un comunicado, la Asociación de Fideicomisos de Wyoming dijo que “respalda una supervisión regulatoria efectiva y significativa de la industria fiduciaria”. La asociación también dijo que la industria apoyaría aumentos en las tarifas pagadas al estado por las empresas fiduciarias reguladas.

Foto de Michael von Flatern
El exsenador del estado de Wyoming, Michael Von Flatern. Imagen: Salwan Georges/The Washington Post

Von Flatern, el exlegislador, dijo en una entrevista en su casa en Gillette que el escaso impacto financiero del sector fiduciario a lo largo de los años ha contribuido a la frágil economía de Wyoming, socavada por el declive de años de la industria del carbón.

En la ciudad minera del este de Wyoming, un taladro rotatorio, una pala de carbón de gran tamaño y un motor de 411,580 libras se exhiben en un parque local. Las minas de carbón retumban con el sonido de los motores de tierra. Trenes con docenas de vagones transportan carbón por la ciudad, pasando por Lula Belle’s Cafe, donde los mineros se reúnen para tomar un café antes de que comiencen sus turnos.

“Si entras como una compañía fiduciaria o un banquero, no pagas”, dijo Von Flatern. “No ganamos nada”.

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