Cómo la pareja de Sri Lanka acumuló casas de lujo, obras de arte y efectivo en el extranjero

A principios de 2018, los trabajadores de un almacén de Londres cargaron cuidadosamente una pintura al óleo de Lakshmi, la deidad hindú de la riqueza, en una camioneta con destino a Suiza, asÍ es cómo la pareja de Sri Lanka acumuló casas de lujo, obras de arte y efectivo en el extranjero.

Antilavadodedinero / Icij.org

La pintura, del maestro indio del siglo XIX Raja Ravi Varma, representa a la diosa de cuatro brazos vestida con un sari rojo con adornos dorados y de pie sobre una flor de loto. Era una de las 31 obras de arte, con un valor total de casi un millón de dólares, que se enviaban al puerto franco de Ginebra en Suiza. Ese vasto y ultraseguro complejo de almacenes, más grande que 20 campos de fútbol, ​​guarda entre sus muchos tesoros lo que la BBC alguna vez llamó «la colección de arte más grande que nadie puede ver».

El propietario de «Goddess Lakshmi», y las obras de arte en tránsito con él, según lo registrado en el albarán, era una empresa fantasma registrada en Samoa con un nombre corriente, Pacific Commodities Ltd. Pero un alijo de documentos filtrados de Asiaciti Trust, un El proveedor de servicios financieros con sede en Singapur indica que Thirukumar Nadesan, un esrilanqués políticamente conectado, controla secretamente la empresa y, por lo tanto, es el verdadero propietario de las 31 obras de arte. Su esposa, Nirupama Rajapaksa, es ex miembro del Parlamento de Sri Lanka y descendiente del poderoso clan Rajapaksa, que ha dominado la política de la nación insular del Océano Índico durante décadas.

Los documentos confidenciales, obtenidos por el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación , muestran que mientras el país fue devastado por una sangrienta guerra civil que duró décadas, la pareja estableció fideicomisos anónimos en el extranjero y empresas fantasma para adquirir obras de arte y apartamentos de lujo y almacenar efectivo. , valores y otros activos en secreto. Pudieron amasar y esconder su fortuna en jurisdicciones secretas con la ayuda de proveedores de servicios financieros, abogados y otros profesionales de cuello blanco que hicieron pocas preguntas sobre el origen de su riqueza ,  incluso después de que Nadesan se convirtiera en blanco de una corrupción bien publicitada. investigación por parte de las autoridades de Sri Lanka.

A partir de 2017, las participaciones en el extranjero de Rajapaksa y Nadesan, que no se habían hecho públicas anteriormente, tenían un valor de alrededor de $ 18 millones, según un análisis de ICIJ de los estados financieros de un fideicomiso de Nadesan. El ingreso anual medio en Sri Lanka es inferior a 4.000 dólares.

En correos electrónicos a Asiaciti, un asesor de Nadesan desde hace mucho tiempo calculó su riqueza general en 2011 en más de $ 160 millones . ICIJ no pudo verificar de forma independiente la cifra.

Los registros que describen las maquinaciones financieras de Nadesan y Nirupama Rajapaksa se encuentran entre los más de 11,9 millones de registros de Asiaciti y otros 13 proveedores de servicios extraterritoriales obtenidos por ICIJ y compartidos con socios de medios globales como parte de la investigación de Pandora Papers . La investigación de dos años descubrió que miles de millones salían de naciones empobrecidas y autocráticas hacia cuentas privadas que figuran bajo los nombres de empresas fantasmas y fideicomisos, a menudo ocultos de los tribunales, los acreedores y las fuerzas del orden.

Entre los resultados se encuentran: los gobiernos de todo el mundo carecen de recursos que se necesitan desesperadamente y la riqueza mundial se concentra en un número cada vez menor de manos. En Sri Lanka, donde los economistas dicen que la brecha de ingresos entre los pobres y los ricos sigue aumentando, las regulaciones fiscales laxas han sido de gran ayuda para los ricos y poderosos. El resto del país, que aún se está recuperando de la guerra civil, se ha quedado con poco para invertir en escuelas, atención médica y otros programas sociales.

Piyadasa Edirisuriya, exfuncionario del Ministerio de Finanzas de Sri Lanka y ahora profesor en la Universidad Monash de Australia, dice que las empresas de servicios financieros extraterritoriales podrían detener los flujos de dinero ilícito realizando la debida diligencia con los clientes y monitoreando sus transacciones. “Pero en los centros financieros internacionales, muchos no hacen eso”, dijo. «Es por eso que las personas en países como Sri Lanka pueden ganar dinero de manera corrupta y usar fácilmente estos paraísos fiscales para enviarlos al extranjero».

Gotabaya Rajapaksa, izquierda, con Mahinda Rajapaksa en la campaña electoral presidencial de Sri Lanka de 2019. Imagen: Tharaka Basnayaka / NurPhoto a través de Getty Images

El presidente de Sri Lanka es Gotabaya Rajapaksa. El difunto padre de Nirupama Rajapaksa era su primo. El hermano mayor del presidente, Mahinda Rajapaksa, es primer ministro. Grupos de derechos humanos han acusado a los hermanos de crímenes de guerra. Ex funcionarios del gobierno han alegado que la familia amasó una fortuna multimillonaria y escondió parte de ella en cuentas bancarias en Dubai, Seychelles y St. Martin. Al menos ocho miembros de la familia y leales han sido investigados por las autoridades y algunos han sido acusados ​​de delitos que incluyen fraude, corrupción y malversación, según informes de los medios.

El esposo de Nirupama Rajapaksa, Nadesan, enfrenta acusaciones de que ayudó en secreto a uno de sus suegros, un ministro del gobierno, a construir una elegante villa con fondos del gobierno.

En una declaración jurada de 2015, Gotabaya Rajapaksa afirmó que él y algunos miembros de su familia habían sido objeto de una «campaña vengativa y viciosa».

En respuesta a las preguntas del ICIJ, Nirupama Rajapaksa y Nadesan dijeron que sus “asuntos privados son tratados por [la pareja] adecuadamente con sus asesores” y no comentaron sobre sus empresas y fideicomisos.

Nadesan agregó que los cargos de 2016 en su contra son «espurios y políticamente motivados».

Asiaciti dijo que la firma está «comprometida con los más altos estándares comerciales, incluida la garantía de que nuestras operaciones cumplan plenamente con todas las leyes y regulaciones».

No comentó sobre los servicios que brindó a Nadesan y Nirupama Rajapaksa.

Una dinastía se levanta en medio de una guerra civil

La guerra civil devastó Sri Lanka durante un cuarto de siglo. Las semillas del conflicto se remontan a 1948, cuando los nacionalistas, liderados por Don Alwin Rajapaksa, otorgaron ciertos privilegios de ciudadanía a la mayoría cingalesa, alienando a la minoría étnica tamil del país. La animosidad se convirtió en un conflicto abierto en 1983, cuando los Tigres de Liberación de Tamil Eelam, un grupo insurgente, mataron a 13 soldados del gobierno.

Los años que siguieron estuvieron marcados por torturas, secuestros, detenciones arbitrarias y masacres de civiles por parte de los separatistas y las fuerzas gubernamentales. Uno de los jefes del ejército que lideró la lucha contra los Tigres fue Gotabaya Rajapaksa ,  el hijo de Don Alwin. Gotabaya fue apodado «The Terminator» debido a su reputación de crueldad.

Los registros filtrados muestran que a medida que se intensificaba el conflicto, Nirupama Rajapaksa, ahora de 59 años, y su esposo, Nadesan, estaban estableciendo empresas fantasmas y fideicomisos en jurisdicciones extraterritoriales. Las razones, según una revisión de un cliente en los archivos filtrados: «confidencialidad y planificación patrimonial». Otras élites poderosas de la región, incluidos los familiares de los autócratas indonesios y filipinos Suharto y Ferdinand Marcos, han seguido el mismo libro de jugadas.

En 1990, Nadesan, un hombre de negocios con educación británica y fideicomisario de varias organizaciones benéficas y templos hindúes de Sri Lanka, estableció un fideicomiso y una empresa fantasma en las Islas del Canal, dependencias de la corona británica frente a la costa de Francia.

La compañía, Pacific Commodities Ltd., recolectaría millones de dólares, según muestra un documento interno , asesorando a compañías extranjeras que hacen negocios con el gobierno de Sri Lanka. Uno de los clientes era Contrac GmbH, un fabricante alemán que suministraba autobuses para aeródromos para un proyecto que involucraba a la compañía aérea nacional del país, ahora SriLankan Airlines.

Contrac dijo que la empresa no pudo comentar sobre el proyecto. El caso tiene “31 años y, por lo tanto, demasiado para nuestro archivo físico y de datos”, dijo un portavoz.

Cuando la guerra civil se intensificó en mayo de 1991, Rajapaksa y Nadesan establecieron Rosetti Ltd., otra empresa fantasma, en la isla del Canal de Jersey. Proporcionaría servicios de consultoría «principalmente en relación con la inversión extranjera en Sri Lanka», según documentos confidenciales.

La pareja usó Rosetti para comprar un apartamento de lujo en Sydney , cerca de Darling Harbour. Utilizaron la misma empresa fantasma para comprar tres apartamentos en Londres, uno junto al río Támesis que revendieron unos años después por 850.000 dólares, y dos por valor de más de 4 millones de dólares que se alquilaron «sobre una base comercial».

Las propiedades no se han vinculado previamente a la pareja. Comprarlos a través de la empresa Channel Islands prácticamente garantizaba tanto. La jurisdicción permite que las empresas constituidas allí protejan a sus verdaderos propietarios de la vista del público y paguen relativamente poco o ningún impuesto.

A medida que la fortuna en el extranjero seguía creciendo, Nirupama Rajapaksa entró en la política. En 1994, fue elegida miembro del Parlamento de Sri Lanka.

Pareja de poder

En 2009, el ejército de Sri Lanka mató al jefe tamil Velupillai Prabhakaran, poniendo fin a la guerra civil que duró un cuarto de siglo.

Mahinda Rajapaksa –  hermano de Gotabaya –  fue aclamado como el líder que había derrotado a los rebeldes. A pesar de las acusaciones de crímenes de guerra de funcionarios de la Unión Europea y otros observadores extranjeros, ganó un segundo mandato en las elecciones presidenciales de 2010.

Rajapaksa se asignó a sí mismo las carteras de defensa, finanzas, puertos, aviación y carreteras y retuvo a Gotabaya como secretario del Ministerio de Defensa y Desarrollo Urbano . Nombró a otro hermano, Basil, ministro de desarrollo económico y otro, Chamal, se convirtió en presidente del Parlamento.

Nirupama Rajapaksa también consiguió un puesto en el gobierno: viceministro de abastecimiento de agua y drenaje.

En total, la familia Rajapaksa controlaba hasta el 70% del presupuesto nacional, informó el canal de noticias Al Jazeera.

En el mundo de las finanzas internacionales, los funcionarios gubernamentales como Nirupama Rajapaksa y sus familias se consideran «personas políticamente expuestas» o PEP, y se supone que deben estar sujetos a un escrutinio adicional ,  en caso de que, por ejemplo, estén explotando sus puestos para obtener ganancias financieras. . Los proveedores de servicios financieros deben alertar a las autoridades si sospechan que los clientes están involucrados en actividades ilegales.

Asiaciti comenzó a incluir a Nadesan en un registro especial para clientes PEP . Después de 2010, el nombre propio de Nirupama Rajapaksa rara vez aparecía en los documentos filtrados relacionados con las propiedades de su familia en el extranjero, y a veces se la mencionaba solo como «esposa del fideicomitente»,

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